Un catálogo de todos los minerales de la Tierra para buscar vida extraterrestre
17:54
3 Julio 2022

Un catálogo de todos los minerales de la Tierra para buscar vida extraterrestre

Tras 15 años de trabajo, un equipo amplía el catálogo de minerales terrestres conocidos de 6.000 a 10.500 y desvela las recetas de la naturaleza para fabricarlos. Una guía que les servirá para entender la historia de la Tierra y para buscar vida y recursos minerales en otros mundos

La naturaleza ha 'ideado' nada menos que 21 formas distintas para 'fabricar la pirita a lo largo de 4.500 millones de años, mientras que los diamantes son el resultado de nueve combinaciones diferentes. Las ingeniosas maneras en las que se han formado los minerales cuentan la historia de nuestro planeta. Un relato que, tras 15 años de trabajo, un equipo internacional de científicos ha descifrado y condensado en el mayor catálogo de minerales de la Tierra publicado hasta ahora.

Bajo el paraguas de la Institución para la Ciencia Carnegie, en EEUU, han logrado describir 10.556 minerales, frente a los 5.800 reconocidos por la Asociación Internacional de Mineralogía basándose solo en su estructura y composición. El nuevo enfoque ha sido catalogarlos teniendo en cuenta cuándo y cómo se originaron, por lo que los autores hablan "tipos de minerales".

"Este trabajo cambia fundamentalmente nuestra visión de la diversidad de los minerales de la Tierra", ha declarado Robert Hazen, que junto a Shaunna Morrison ha coordinado los dos estudios publicados este viernes en American Mineralogist, y que han contado con la participación de la NASA.

La pirita se forma de 21 formas diferentesLa pirita se forma de 21 formas diferentesARKENSTONE/ROB LAVINSKY

Y es que además de utilizar esta herramienta para reconstruir la historia de la vida en la Tierra y encontrar nuevos depósitos, creen que ayudará buscar vida extraterrestre y descubrir minerales desconocidos en otros mundos. Según los autores, este conocimiento les permitirá evaluar la mineralogía extraterrestre con una nueva perspectiva. Por ejemplo, si Marte contiene depósitos hidrotermales de azufre, podría contar con una reserva de ciertos minerales asociados.

'Cápsulas del tiempo'

En total, han descifrado 57 recetas utilizadas por la naturaleza para obtener esos 10.500 tipos de minerales. "Cada especimen de mineral tiene su historia, cada uno cuenta una historia y cada uno de ellos es una cápsula del tiempo que revela el pasado de la Tierra como nada más puede hacerlo", sostiene Hazen en un comunicado de prensa de la Institución Carnegie.

En más del 80% de ellos , el agua es uno de los ingredientes lo que, según los científicos, explica por qué hay muchísima más variedad en la Tierra que en la Luna, Mercurio o incluso Marte, con una historia parecida a la nuestra.

Otro resultado curioso es que un tercio de los minerales terrestres no se habrían formado sin la contribución de la biología, tanto de forma indirecta -creando una atmósfera rica en oxígeno que permitió que surgieran 2.000 minerales que no existirían sin ese oxígeno, como de forma directa -conteniendo restos de huesos, conchas o microbios-.

Amonita opalizada.Amonita opalizada.CARNEGIE INSTITUTION FOR SCIENCE

Así, se han contabilizado 72 minerales derivados directamente del guano (acumulación de excrementos) y de la orina de aves y murciélagos. Entre ellos figuran la esfeniscidita, un mineral muy raro que existe gracias a la orina de los pingüinos y que se forma en Isla Elefante, en la Antártida.

El 59% de los minerales -3.349 tipos para ser exactos- se han formado de una única manera, mientras que el 40% se ha originado al menos de dos maneras distintas, en muchos casos en más de 15 modos.

El récord absoluto lo tiene, como decíamos, la pirita (FeS2),que se ha originado de 21 maneras distintas y que es una verdadera muestra de la versatilidad de la naturaleza: se forma cuando hay temperaturas muy altas y también temperaturas bajas, con y sin agua, con la ayuda de microbios pero también en entornos realmente hostiles en los que la vida difícilmente puede salir adelante... Compuesta de una parte de hierro y dos partes de azufre, ha surgido tanto en el espacio -nos ha llegado a través de meteoritos- como en la Tierra, en procesos que tienen lugar en volcanes, depósitos hidrotermales o minas.

Turmalina.Turmalina.CARNEGIE INSTITUTION FOR SCIENCE

Aunque la historia de la Tierra tiene algo más de 4.500 millones de años, es llamativo que la mayor parte de la diversidad mineral surgiera durante sus primeros 250 millones de años. Esto se debe a que durante esas etapas iniciales comenzaron procesos cruciales en el modelado del planeta, como la formación de los océanos, el desarrollo de la corteza continental y quizás, el inicio de formas tempranas de subducción -los procesos por los que se mueven las placas tectónicas-, según los científicos. El zircón es el más antiguo de los que se han formado en la Tierra, con una antigüedad estimada de 4.400 millones de años.

Minerales provenientes del espacio

Sin embargo, también han visto que hay 296 minerales más antiguos que la propia Tierra puesto que se sabe que llegaron a través de meteoritos, y en algunos de ellos, se han identificado granos con una edad estimada en 7.000 millones de años, es decir, ya habían surgido unos 2.500 millones de años antes que nuestro planeta.

Calcita.Calcita.CARNEGIE INSTITUTION FOR SCIENCE

El diamante, uno de los minerales más valorados, está compuesto básicamente de carbón pero los científicos han documentado nueve formas en las que se ha formado, entre ellas, por condensación en las atmósferas de estrellas muy antiguas, durante el impacto de un meteorito y en las entrañas de la Tierra en condiciones de muy alta presión y altas temperaturas.

Por otro lado, más de 600 minerales provienen de actividades humanas, entre ellos medio millar obtenidos en minas.

Para Auhuai Lu, presidente de la Asociación Internacional de Mineralogía, este catálogo "ofrece una vía para descubrir posibles minerales en la naturaleza" pero también "puede de ser clave para reconstruir la vida pasada y prever cómo será la vida futura en la Tierra". Asimismo, considera que comprender la evolución de los minerales permite "un nuevo camino a la hora de explorar el espacio profundo y buscar vida extraterrestre y en el futuro planetas habitables".


Etiquetas:  #Un #catálogo #de #todos #los #minerales #de #la #Tierra #para #buscar #vida #extraterrestre

COMENTARIOS